études économiques
Chimie

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Changer de secteur

Forces

  • Les prix des principaux intrants restent à des niveaux historiquement bas, ce qui profite quelque peu au segment de la pétrochimie
  • Les entreprises de chimie de spécialité bénéficient de la lutte contre les risques environnementaux
  • Les entreprises de chimie de spécialité sont moins vulnérables aux changements du cycle économique

Faiblesses

  • Les utilisateurs finaux sont fortement touchés par les répercussions de la pandémie sur l'activité économique
  • Pétrochimie très dépendante des changements du cycle économique
  • Surcapacité dans certains segments chinois comme les produits liés à l'éthylène
  • Augmentation de la capacité de production d'éthylène et de ses dérivés
  • Un environnement réglementaire plus strict obligeant les producteurs à revoir leurs modèles économiques
  • Risques juridiques importants résultant des effets de certains produits chimiques sur la santé humaine

Appréciation du risque

Synthèse de l’appréciation du risque

Deux segments font l'objet de notre attention lorsqu'il s'agit du secteur de la chimie : la pétrochimie et les produits chimiques spéciaux. La pétrochimie est davantage liée aux conditions économiques, tandis que la chimie de spécialité semble être beaucoup plus résistante. En raison de sa nature procyclique, le secteur de la chimie subit de plein fouet le ralentissement économique mondial. L'activité est en baisse dans les secteurs clients, tels que l'automobile et, dans une moindre mesure, la construction. En outre, l'augmentation de l'offre, induite par l'ouverture d'usines pétrochimiques géantes aux États-Unis, en Chine, en Inde et surtout dans la péninsule arabique, est susceptible d'exercer une pression à la baisse sur les prix, en particulier pour l'éthylène et ses dérivés. Enfin, Coface prévoit que de nombreux acteurs de l'industrie pourraient être confrontés à des actions en justice, comme celles qui ont visé l'industrie du tabac ou celles en cours dans le secteur pharmaceutique dans le cadre du scandale des opiacés, qui pourraient déboucher sur des accords financiers avec certaines juridictions américaines, afin d'éviter des sanctions sévères.

Analyse approfondie du secteur

Le secteur a souffert d'une baisse de la demande en raison des mesures de confinement prises à cause de la pandémie, qui ont également entraîné l'arrêt de nombreuses usines de production.

Les taux de croissance économique dans le monde entier pour les premiers et deuxièmes trimestres ont été négatifs. Les États-Unis ont enregistré une baisse de 31,4 % en glissement annuel pour le deuxième trimestre, après une baisse de 5 % au premier trimestre. La Chine, le premier pays touché, a connu une baisse de 10 % au premier trimestre, puis a rebondi à 11,5 % au deuxième trimestre.  La croissance trimestrielle de la zone euro a chuté de 3,6 % au premier trimestre et de 12,1 % au deuxième. Pour 2020 et 2021, Coface prévoit respectivement une croissance annuelle de 1,2% et 9,2% en Chine, tandis que les Etats-Unis devraient connaître une contraction de 5,9% avant de rebondir à 4,7%. L'Union européenne connaîtra une forte contraction, estimée à -8,2% en 2020, avant de rebondir modestement à 5,6%.

Les prix des principales matières premières et de la production pétrochimique ont chuté en raison des effets de la pandémie. La moyenne mensuelle des prix européens de l'éthylène a chuté de 54 % entre janvier 2020 et mai 2020 (le point le plus bas de la série chronologique). Les prix du butadiène, par exemple, se sont comportés de la même manière, puisque les prix moyens mensuels ont également chuté de 85 %. Si les prix ont rebondi depuis lors, de 65 % en juin 2020, la tendance à la baisse se poursuit. En fait, cela est loin d'être une reprise totale, car ceux-ci ne représentent que 25 % des prix de janvier.La faiblesse actuelle des marchés automobiles dans le monde entier continue d'affecter les ventes des matière premières pour les pneus.  Les prix du xylène ont suivi une trajectoire similaire, puisqu'ils ont chuté de 58 % entre janvier et avril 2020, avant de rebondir de 48 % entre avril et juin. Ce solvant est largement utilisé dans les processus de fabrication, et son évolution reflète les difficultés rencontrées par plusieurs industries telles que le traitement du cuir, le caoutchouc, le travail des métaux, etc. L'acide téréphtalique purifié (ATP) montre des signes de détresse continus en raison de la baisse de l'activité et des ventes dans le textile.

Parmi les autres obstacles, il convient de mentionner les difficultés rencontrées par les secteurs clients, tels que l'automobile et la construction, car les produits chimiques sont en amont de leurs processus de production. Ces industries font face à divers défis, notamment le fait que certains de leurs marchés sont en train de mûrir. Cette situation est particulièrement préoccupante dans le secteur automobile, avec des ventes de véhicules en baisse ou en stagnation sur les principaux marchés. Par ailleurs, le secteur de la construction devrait croître à un rythme plus lent que celui observé jusqu'à présent dans l'ensemble, malgré les politiques accommodantes mises en œuvre par les principales banques centrales afin de soutenir l'activité dans le secteur.

Comme pour de nombreux autres secteurs, l'environnement protectionniste, créé par la guerre commerciale entre les États-Unis et la Chine en particulier, nuit au segment de la pétrochimie. Les mesures de représailles visant spécifiquement les produits pétrochimiques ont eu pour conséquence la fermeture complète du marché chinois aux produits pétrochimiques américains. En conséquence, les producteurs américains sont contraints de rechercher de nouveaux marchés.

Plusieurs grands projets (initiés dans le passé) sont en cours, afin de construire des usines pétrochimiques dans le but de développer l'activité dans les régions du monde où l'approvisionnement en matières premières est abondant, notamment aux Etats-Unis, dans le Golfe Persique et en Asie (Chine et Inde principalement). Ces usines augmenteront la capacité de production et exerceront une pression sur les prix des produits pétrochimiques, car la demande arrive à maturité. Pour les entreprises mondiales de chimie de spécialité et de pétrochimie, la marge nette du deuxième trimestre 2020 a atteint un plancher de 7,12 % et de 4,92 %, respectivement. Ces marges ont diminué de près de moitié depuis le deuxième trimestre 2019. Le ratio d'endettement net a augmenté simultanément de 4,3 et 1,4 points de pourcentage, respectivement. Cette dernière évolution pourrait créer une pression sur les entreprises dans les prochains mois, lorsque la dette devra être remboursée.

 

Chimie - profitabilité et dette nette

 

Les entreprises de chimie de spécialité, bien que touchées par la pandémie en cours et le risque d'une deuxième vague "incontrôlée", ont fait preuve d'une meilleure résistance que les entreprises pétrochimiques. En effet, elles se trouvaient dans une situation relativement plus favorable avant la crise. L'entrée sur ce marché de niche nécessite des investissements continus et coûteux en R&D pendant plusieurs années.

 

Un autre facteur qui protège les entreprises de chimie de spécialité de la concurrence est l'expertise qu'elles ont développée au fil du temps dans un secteur où les goûts des consommateurs finaux sont en constante évolution. Elles développent également des produits à forte valeur ajoutée, tels que les filtres d'émission de particules, qui ouvrent des perspectives positives dans le cadre de la lutte contre les risques environnementaux. Toutefois, la fortune de ce segment est liée au rythme de la reprise, qui ne devrait pas être pleinement et globalement atteinte avant 2021, au mieux.

Des reprises différenciées en fonction des différentes régions du monde et des risques d'une deuxième vague incontrôlée

La Chine semble s'être remise des effets du sévère verrouillage qu'elle a imposé au cours du premier trimestre 2020. La production industrielle a fortement rebondi en juin par rapport aux creux atteints en février : 104,8 contre 86,5. Les secteurs manufacturiers au Japon et en Corée ont montré un modeste rebond de leur indice mensuel de fin juin 2020 après avoir le plus souffert en mai. Dans la zone euro, le rebond de la production manufacturière a été observé à la fin juin par rapport au creux d'avril (un mois où les blocages étaient pleinement appliqués sur le continent) : 91,4 contre 73,3. Les meilleurs chiffres d'immatriculation de voitures enregistrés depuis lors sur le continent, induits par le redémarrage de nombreuses usines de production, sont l'une des principales explications de ces chiffres plus élevés. Toutefois, nous devons rester prudents en exploitant ces tendances, car le dernier chiffre est inférieur de 13 points à la moyenne de janvier et février 2020 (environ 104 points), avant le début de la pandémie sur le continent. Aux États-Unis, l'analyse des chiffres de la production manufacturière montre un paysage similaire à celui de leurs homologues européens. Ainsi, à la fin juin 2020, l'indice a augmenté d'environ 10 points par rapport au creux d'avril, pour atteindre 94. Toutefois, le dernier point de données est inférieur de 12 points à la moyenne de 2019, alors que la pandémie s'accélère dans le pays. On ne peut donc pas exclure une nouvelle baisse pendant l'été.

La reconfiguration sectorielle continuera d'être principalement déterminée par la réglementation et l'évolution des préférences des consommateurs

Comme de nombreux secteurs, l'industrie chimique est confrontée à une réglementation plus stricte. Ces règles, qui visent à limiter les risques environnementaux résultant des procédés utilisés pour produire les substances chimiques elles-mêmes ou les produits chimiques finaux, font augmenter les coûts. Plusieurs domaines sont concernés, de la sécurité des travailleurs aux effets sur le climat et les ressources naturelles. Les gouvernements de nombreuses économies avancées et émergentes sont très attentifs aux considérations environnementales, dans un contexte où l'opinion publique se préoccupe de plus en plus de la prévention du changement climatique et des questions de santé publique, ce qui suscite des appels à la modification des modèles de production utilisés par les entreprises du secteur. Par exemple, l'ONG Greenpeace a enregistré que 34 nations africaines sur 54 ont interdit les plastiques, notamment l'Érythrée depuis 2005. De nombreux gouvernements africains interdisent les sacs en plastique, en particulier ceux à usage unique, dont les déchets sont un fléau pour le continent. L'importation ou la production de sacs en plastique dans de nombreux pays est un délit et les producteurs nationaux commercialisent des substituts fabriqués à partir de sacs textiles réutilisables comme au Maroc ou biodégradables comme au Togo.

La demande croissante des consommateurs et de l'opinion publique de limiter l'utilisation des plastiques pour des raisons environnementales incite également les actionnaires à faire pression sur les conseils d'administration pour qu'ils se conforment à ces changements dans les préférences des consommateurs. La question du recyclage représente un risque pour le secteur, compte tenu de la sensibilisation croissante des citoyens du monde entier à son importance, notamment en raison de la couverture médiatique des effets de l'ingestion de micro-plastiques sur les animaux marins, par exemple. La Coface s'attend à ce qu'une utilisation plus répandue des pratiques de recyclage accentue le déclin de la production chimique dans plusieurs pays développés et émergents dans les années à venir.

La restructuration en cours parmi les acteurs du secteur est principalement due aux conséquences de la dynamique des prix à long terme. Selon Wood Mackenzie, un total de 50 millions de tonnes par an de projets d'éthylène sont en cours dans le monde. Certains projets pourraient être annulés, mais une grande partie est déjà en cours de construction ou en phase d'ingénierie. Nous nous attendons à ce que ces capacités supplémentaires exercent une pression supplémentaire sur les prix des produits liés à l'éthylène dans les années à venir, car Wood Mackenzie prévoit que la demande supplémentaire d'éthylène atteindra 6 millions de tonnes par an. Cette tendance aura de graves répercussions sur les marges. D'autres produits chimiques, tels que le paraxylène glycol, le méthanol et le propylène, suivent les mêmes tendances. Il existe une surcapacité pour ces produits, ce qui exerce une pression à la baisse sur les prix et contribuera en fin de compte à réduire les marges des principaux producteurs. Les prix du naphta et de l'éthane sont également très volatils depuis 2018, en raison notamment de l'incertitude de la politique commerciale américaine et de son impact sur les prix du pétrole, car le naphta est un produit dérivé du pétrole brut, alors que les prix de l'éthane sont corrélés au pétrole. La volatilité des intrants susmentionnés (naphte, éthane) entraîne une perte de compétitivité pour les entreprises du secteur, qui doivent également se couvrir contre le risque.

 

Dernière mise à jour : octobre 2020

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